Concorde. 22 years ago, a piece of metal thrown on the runway provoked a tragedy that ended with supersonic flights

Aunque parezca difícil de creer en el siglo pasado viazábamos más rápido que en la actualidad. Existían airships capable of breaking the barrera de sonido logrando unir París con Nueva York en tan solo tres horas. During almost three decades, the Concorde was the fastest and most secure. Sin embargo, hace 22 años, un único y tragico accidente, provocado por un objeto impensado, acabó con la vida de 113 personas y precipitó el final de los vuelos de pasajeros supersónicos.

On the afternoon of July 25, 2000, Air France flight 4590 took off from the Paris-Charles de Gaulle airport, France on its way to the John F. Kennedy International Airport in New York, United States. The aircraft was only 118 seconds in the air.

En general, un viaje en el Concorde desde Europa a Nueva York duraba tres horas y media, a veces menos.  It can reach a maximum speed of 2,400 kilometers per hour
En general, un viaje en el Concorde desde Europa a Nueva York duraba tres horas y media, a veces menos. It can reach a maximum speed of 2,400 kilometers per hour

Los vuelos commerciales supersónicos del Concorde se iniciaron en 1976, pero las pruebas por superar la velocidad del sonido had begun mucho tiempo antes.

En 1947 el capitán estadounidense Chuck Yeager, en su Bell X-1, en el desierto de Mojave (Estados Unidos) fue el primer hombre en demonstrar que es posible viajar más rápido que el sonido, volando a 13,000 meters de altura y alcanzado Mach 1.06 (1,260 kilometers por hora). Cuando terminó la experiencia, el piloto contó que no había sentido nada en particular y que el viaje había sido muy tranquilo. Su hazaña fue clave para despertar la idea de que los vuelos commerciales supersónicos eran posibles.

Gran Bretaña y Francia, juntos, pusieron manos a la obra. Las principales dificultades que encontraron radicaban, principalamente, en el costo de producción de la aeronave y el ruido que producía. Mediante prueba y error, luego de varios prototipos, fueron dando forma a lo que terminó siendo el Concorde. Un verdadero reto de ingeniería que attenuó la rivalry histórica entre los dos países.

Entre las controversias, estuvo el nombre de la aeronave. Los ingleses querian que se llamase Concordsin la “e”, mientras que los franceses insistían con Concorde. En diciembre de 1967 cuando la nave se predente en Toulouse lo hizo bajo el nombre propuesto por los franceses. Cuentan que el primer ministro inglés, para que no se notara que había cedido en ese aspecto, dijo que la “e” de Concorde era “por Europa, excelencia y por England”.

El 11 de diciembre 1967 was the official presentation of the Concorde in Toulouse, France.
El 11 de diciembre 1967 was the official presentation of the Concorde in Toulouse, France.André Cros

Antes de su certificación, el avión debió accreditar varias horas de vuelo. El primer vuelo “de prueba”, en marzo de 1969, attracted the attention of the world. Algunos cronistas de la época baptizaron a la nave como “el gran pájaro blanco”. El Concorde 001 took off from Toulouse airport under the command of pilot André Turcat and remained in the air for 20 minutes. Currently, the aircraft can be visited in the Museo del Aire y del Espacio de Le Bourget, en las afueras de París. Un mes más tarde, fue el turno del Concorde 002, que despegó desde Gran Bretaña y hoy se exhibe en el Fleet Air Museum.

Los Estados Unidos y la Unión Soviet no se quedaron de armos cruzados: también quisieron participar en la carrera por construir el avión de pasajeros supersónico. El proyecto norteamericano jamás se concretó ya que tuvo un fuerte rechazo público por la contaminación acoustica que produciría. Los soviets, en cambio, accelerated the production and constructed the Túpolev Tu-144. En diciembre de 1968, en forma de prototype, dos meses antes antes que el Concorde, hizo su primer vuelo de prueba y se conviró en el primer avion de pasajero supersónico.

Pero la fama internacional del Tu-144 fue underestimated principally por dos motivos. In 1973, during an exhibition en el marco del Salón Aeronáutico de Le Bourget, the Russian pilots attempted to impress the public with a reckless maneuver (a rapid flight over the public with an extended landing train followed by an almost vertical ascent la máxima potencia) and “el Concorde soviet” estalló en el aire. Murieron los seis tipuliantes de la nave y ocho personas más en tierra, tres niños entre ellas. Las imágenes del accidente dieron la vuelta al mundo más rápido que cualquier avión. El otro motivo que atenuó la fama del Túpolev supersónico fue su baja autonomía: no podía volar sin escalas desde Europa hasta América, como el Concorde.

In 1969, André Turcat was the first pilot to perform the inaugural flight of the Concorde
In 1969, André Turcat was the first pilot to perform the inaugural flight of the Concorde

Finally, in 1976, Air France and British Airways commenzaron a realizar vuelos de pasajeros con los Concorde. Los usuarios eran principalum personas de negocios que los attraía la idea de volar, ida y vuelta, desde Europa a Nueva York en el mismo día. El avión salía del aeropuerto internacional de Londres Heathrow a las 10.30 y llegaba a Nueva York de 9.30 de esa misma mañana y para el regreso despegaba desde Nueva York después del mediodía y aterrizaba alrededor de las 22 en Londres.

There were vuelos regulares y también charters a distinta ciudades del mundo: Nueva York, Río de Janeiro, Singapur y Miami, entre otras. Un pasaje costaba alrededor de 8,000 dollars ya bordo se servía un menú de lujo, con champagne y caviar includios.

Volar en el Concorde era todo un lujo
Volar en el Concorde era todo un lujo

Personalities like Juan Pablo II, la reina de Gran Bretaña, Sean Connery, Elton John and Mick Jagger viajaron en el Concorde. The plane visitó a la Argentina en tres opportunidades; en 1971 para una prueba experimental con Río de Janeiro, en 1978 cuando trajo a la selección francesa al Mundial de fútbol y en 1999 vinieron a bordo 88 pasajeros que pagaron 52,500 dollars cada uno para recurrer en la nave supersónica ocho ciudades de América del South en 21 days.

Pero lo que se convoliva en un objeto de deseo de cualquier pasajero, tuvo su contrapartida en los altos costos de mantenimiento: el Concorde consumed alrededor de 25,000 litros de combustible por hora. Con el tiempo, sus operators decidieron acotar las rutas del avion supersónico, que sólo se mantuvo con vida porque los gobiernos de Francia y Gran Bretaña decidieron subjubanar a las éléarios para que el Concorde pudiese seguir operando.

El Concorde consumes around 25,000 liters of fuel per hour.
El Concorde consumes around 25,000 liters of fuel per hour.Archive

On July 25, 2000, at 4:44 p.m., Air France flight 4590, destined for New York, received takeoff clearance and began taxiing to the main runway of Charles De Gaulle International Airport, Paris, a further 300 kilometers away. hora para levantar vuelo, cuando sucedió lo unexpected.

“¡Detengan el despegue! ¡Hay fuego en uno de los motores!”, gritó el operator de la torre de control, pero ya era demasiado tarde para frenar, el avión había cruzado el punto de no retorno y se estaba quedando sin pista. El piloto, Christian Marty, dijo que subiría y viraría hacia Le Bourget para un aterrizaje de emergencia. La nave levantó el vuelo herida de muerte, el principio de lo que en segundos sería una tragedía había comenzado.

Desde la torre de control del aeropuerto alertaron al piloto de las llamas que salían desde el avión
Desde la torre de control del aeropuerto alertaron al piloto de las llamas que salían desde el avión

El Concorde levantó vuelo seguido por una stela de fuego que salía desde el motor izquierdo. Por unos instantes, sobrevoló una zona industrial y cruzó una autopista. “Motor fire procedure”se escuchó decir al piloto antes de girar la nave con una fuerte maneuver, pero ya no había nada que hacer: en menos de dos minutos el avión, cargado con 100 tonías de combustible, cayó sobre un maizal a cinco kilometers de la pista, a pocos metros de un hotel y explotó.

En la explosion murieron los cien pasajeros del aviónla majority alemanes que viajaban a los Estados Unidos para embarcar en un crucero por el caribe y los nueve members de la crewación.

Bomberos trabajan en el lugar donde se estrellló el Concorde
Bomberos trabajan en el lugar donde se estrellló el ConcordePhoto by Ami Vitale/Getty Images
Restos del avión en la zona del impacto
Restos del avión en la zona del impactoArchive

Para saber qué fue lo que sucedió y que originó una de las peores catástrofe de la aviación, es preciso remontarse a unos minutos antes del despegue del Concorde. En la misma pista había despegado un DC10 de Continental Airlines y una tira de titanium -que había sido mal colocada unos días previos- se desprendió de uno de sus motores y quedó tirada en el lugar.

Según las investigações, al momento del despegue, el Concorde pisó la tira metalálica que había quedado en la pista y desprendió un pedazo de neumático de cinco kilos que impactó en el tanke de combustible y provocó una explosion. Cuando se encendió la alarma del motor 2 ya era tarde, el avión no podía detenerse. Fue el primer accidente fatal del Concorde en su historia y el último.

The crash of the Concorde provoked the death of 113 people
The crash of the Concorde provoked the death of 113 peopleArchive

Luego de casi ten años de la tragedia se inició el juicio y Continental Airlines fue encontrada culpable por considerarse que el accidente se produjo por la lamina de titanio que se había despendido de uno de sus aviones. Sin embargo. Aunque sí debió indemnizar civilmente a Air France.

La pieza metallica que estaba tirada en la pista de despegué y provocó el accidente del Concorde
La pieza metallica que estaba tirada en la pista de despegué y provocó el accidente del Concorde

En el ínterin, las crèngentes dudas sobre su seguridad sumado a los elevados costos y su escasa profitability, hicieron que los aviones Concorde comenzaran a dejar de operar. Y en abril de 2003, Air France y British Airways informaron conjuntomente que discontinuarían los vuelos. Indeed, el 26 de noviembre de ese año fue el ultimo viaje del Concorde.

Hoy es posible conocer las aeronaves en diversos museums y aeropuertos, como el museo Imperial de la Guerra de Duxford located al sur de Cambridge; el museo Delta, al sur del aeropuerto Paris-Orly; el museo aeroespacial Aeroscopia, located al northwest de Toulouse; el museo Brooklands, situado al oeste de Londres; en el museo Nacional del Vuelo de Escocia y en el aeropuerto de Londres-Heathrow.

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